Todo acerca del metabolismo

Hemos escuchado hablar en muchas ocasiones del metabolismo, pero a fin de cuentas ¿qué es?, ¿está asociado o no al peso corporal?, ¿existe un metabolismo lento y rápido?, ¿qué relación pueden tener diversas hormonas en relación con su funcionamiento?. Te explicamos todo acerca del metabolismo.

Empecemos por definir el metabolismo. Etimológicamente, del griego metabole, que significa cambio, más el sufijo -ismo, que significa cualidad, es la capacidad que tienen los seres vivos de poder cambiar químicamente la naturaleza de ciertas sustancias. Es decir, el conjunto de reacciones bioquímicas y procesos físico-químicos que ocurren en las células de nuestro cuerpo, para proporcionar energía y así llevar a cabo los procesos básicos de crecer, reproducirse, mantener sus estructuras y el correcto funcionamiento.

En términos generales, es el proceso por el cual el cuerpo convierte lo que comemos y bebemos en energía.

Inclusive cuando nos encontramos en reposo, nuestro cuerpo necesita de energía para mantener todos los procesos internos en funcionamiento, como son: respiración, circulación sanguínea, producción de hormonas, crecimiento y reparación celular, entre otros.  Al número de calorías que el cuerpo utiliza para llevar a cabo estas funciones básicas, se le conoce como metabolismo basal o simplemente metabolismo.

¿Qué factores regulan el metabolismo en nuestro cuerpo?

Tamaño, composición corporal y metabolismo

Existe una relación entre la masa corporal y las necesidades energéticas, por eso los individuos más grandes, o que tiene más masa muscular, necesitan más calorías (energía), inclusive en reposo, por lo tanto, a mayor tamaño, más alto o “rápido” será el metabolismo.

Género, hormonas y metabolismo

Los hombres usualmente presentan menos masa grasa y más masas muscular que las mujeres de la misma edad y mismo peso, y esto es debido a que presentan mayor producción de testosterona en su cuerpo, lo que se traduce en mayor consumo calórico. Las mujeres que se encuentra en edad postmenopáusica, tienden a aumentar sus depósitos de grasa, por cambios hormonales, fundamentalmente al cese de producción de estrógenos por los ovarios.

Edad y metabolismo

Con el aumento de la edad, se tiende a perder masa y fuerza muscular (proceso degenerativo llamado sarcopenia) y secundario a esto, disminuye así el consumo de calorías, por lo tanto se vuelve más “lento” o menos eficiente.

¿Cuáles son los determinantes del gasto calórico diario?

Cuando hablamos de metabolismo, debemos conocer también el concepto de termogénesis, que significa la capacidad que tenemos lo humanos (y otros animales), para mantener la temperatura corporal frente a las variaciones del medio ambiente externo mediante la producción de calor. Este proceso implica un gasto de energía (calorías).

Existen varios procesos en nuestro cuerpo por los que regulamos la termogénesis:

Metabolismo basal

Constituye un 60-70% de gasto energético diario. Se estima que es de 1600 kcal al día en un individuo de 70 kg de peso aproximadamente. Se encuentra regulado por hormonas tiroideas (disminuido en el hipotiroidismo no tratado hasta un 40%) y puede afectarse por diversas situaciones como la fiebre, infecciones, el ayuno prolongado, el embarazo, menstruación entre otros.

Efecto térmico de la dieta

Los procesos de digestión, absorción, transporte y almacenamiento de los nutrientes, requiere un gasto de energía y este representa aproximadamente el 10% del gasto energético diario. El efecto térmico de los nutrientes es muy diferente entre los distintos alimentos, siendo mayor con el consumo de proteínas, luego el de carbohidratos y por ultimo las grasas. Es también mayor en los alimentos condimentados (picantes) y aumenta con la cafeína.

Actividad física

Varía mucho según el estilo de vida, y constituye cerca de un 10% del gasto total del individuo. Este porcentaje puede aumentar mucho más en deportistas, pudiendo llegar a ser del 50% del gasto total en deportistas de élite. Depende de la intensidad y duración del ejercicio realizado, de la composición corporal etc. Además la actividad física aumenta el metabolismo basal, y es la forma más eficiente de quemar calorías.

Por otra parte, la actividad física anaeróbica (aquella que se realiza con fines de tonificación muscular utilizando mancuernas, bandas elásticas o maquinas), previene la pérdida de masa muscular asociada a la edad y aumenta el consumo calórico inclusive los días posteriores al entrenamiento.

¿Qué relación tiene el metabolismo con el peso corporal?

El sobrepeso y la obesidad, son el resultado de una compleja interacción entre varios factores que incluyen la carga genética, situación hormonal, alimentación, actividad física y estilo de vida en general, incluyendo el patrón de sueño, horarios de comida y estrés entre otros. Un metabolismo “lento”, es muy raro que sea causa de exceso de peso. A pesar de que el metabolismo tiene influencia en las necesidades de energía del cuerpo, es en definitiva la ingesta diaria (lo que comemos y bebemos) y la cantidad de actividad física que realizamos, lo que determinara el peso corporal.

Por lo tanto, no todos podemos perder peso con igual facilidad que otros, inclusive con los mismos tratamientos, pero lo que si es cierto, es que mientras tengamos un balance negativo de calorías, bien sea disminuyendo la ingesta o aumentando el consumo de las mismas (o ambas), se logrará pérdida de peso.

¿Qué relación existe en las hormonas tiroides y el metabolismo?

La actividad metabólica del cuerpo se encuentra estrechamente relacionada por señales o mensajeros, como son las hormonas y factores de crecimientos.

Las hormonas tiroideas estimulan el metabolismo basal, aumentando la concentración de enzimas que intervienen en las reacciones químicas. Solo en un pequeño porcentaje de casos, el exceso de peso puede ser atribuido a enfermedades como hipotiroidismo no tratado. Otras enfermedades como el Síndrome de Cushing, pueden ser causantes también de un descenso del metabolismo.

La causa del aumento de peso en individuos con hipotiroidismo es también compleja, y no siempre está asociada con aumento de exceso de grasa. La mayoría del aumento de peso que ocurre en el hipotiroidismo es debido a acumulación excesiva de sal y agua.

Raramente, el hipotiroidismo resulta en aumento masivo de peso. En general, entre 2 a 5 kg de peso se pueden atribuir a la tiroides, dependiendo de la severidad del hipotiroidismo.

En contra, un aumento en la producción de las hormonas tiroideas, situación clínica denominada hipertiroidismo, puede aumentar el metabolismo en un 60-100%, y llevar a problemas cardiovasculares, óseos, gastrointestinales, y vitamínicos.

Dr. Jorge Andrés Otero
Especialista en Endocrinología y Nutrición de Clínica ServiDigest
Colegiado 50.599 del Colegio Oficial de Médicos de Barcelona